¿Qué son las tierras raras?

El nombre de tierras raras se le da al conjunto de 17 elementos químicos metálicos; formado por el escandio, el itrio y los 15 elementos del grupo de los lantánidos: lantano, cerio, praseodimio,  neodimio, prometio, samario, europio, gadolinio, terbio, disprosio, holmio, erbio, tulio, iterbio y lutecio.

qué son las tierras raras - tabla periódica
Fuente: http://www.espirareearth.com/

Su demanda ha empezado a aumentar en los últimos 20 años, siendo actualmente esencial para la fabricación de dispositivos electrónicos, vehículos o turbinas eólicas. Alrededor del 21% de las tierras raras se utilizan para la fabricación de imanes permanentes de alto rendimiento, empleados en la industria automotriz, provocando la mayor demanda de estos elementos seguido de cerca por la fabricación de catalizadores para el refino de combustibles, con un 20% del consumo total.

El resto de aplicaciones para las que son necesarias abarcan desde la fabricación de pantallas de TV y teléfonos inteligentes, pasando por turbinas eólicas o paneles solares, hasta la fabricación de elementos de iluminación (entre los que se encuentra la tecnología LED). También se emplea para la fabricación de armamento y material militar.

A pesar de que el nombre lleve a pensar que estos elementos son escasos en realidad están presentes en grandes cantidades. Por poner un ejemplo, el tulio (el elemento más escaso dentro de las tierras raras) es más abundante que el arsénico o el mercurio. Pero a pesar de su gran presencia, sólo pueden ser procesados en escasas ocasiones. Se extraen de entre 20 y 25 minerales con una concentración muy baja, dificultando la posibilidad de localizarlos en proporciones suficientes para su extracción e implica unos procesos costosos y agresivos para el medio ambiente. Además no es raro que se encuentren junto a elementos radiactivos que dificultan aún más las tareas de extracción.

Debido a la mayor flexibilidad medioambiental y los bajos costes económicos China se encuentra con el 97% de este mercado (aunque sus reservas representan el 35% mundial). El consumo de estos elementos crece anualmente un 10%, situándose en 2010 la demanda mundial en 136.000 toneladas y se espera que en 2015 se sitúe en 200.000 toneladas. China podría extraer la mayor parte de la demanda, pero sólo exporta un 30% de su producción.

que son las tierras raras - evolución
Fuente: http://www.usgs.gov/

Estos factores provocan el aumento del precio de las tierras raras debido al monopolio que tiene el país asiático, desencadenando en la búsqueda de nuevos yacimientos promovidos por los principales países consumidores. Una vez se encuentren yacimientos explotables habrá que construir nuevas plantas que terminen el proceso de producción que separen los metales del mineral, porque por supuesto China también tiene el control casi absoluto.

También habrá que apoyar los procesos de reciclaje, que se encuentran ante las mismas dificultades de obtención de estos elementos presentes en mínimas cantidades en los aparatos electrónicos, pero que se están convirtiendo en componentes vitales para nuestro estilo de vida actual.

Fuentes:
“Por qué hablamos hoy de las tierras raras” por José Antonio Espí y José Luis Sanz
“El mercado de ‘tierras raras’: un mercado estratégico”por Gonzalo Sirvent Zaragoza

1 comentario en “¿Qué son las tierras raras?”

Deja un comentario

  • Responsable: Daniel Sanz
  • Fin del tratamiento: Controlar el spam, gestión de comentarios
  • Legitimación: Tu consentimiento
  • Comunicación de los datos: No se comunicarán los datos a terceros salvo por obligación legal.
  • Derechos: Acceso, rectificación, portabilidad, olvido.
  • Contacto: [email protected].
  • Información adicional: Más información en nuestra política de privacidad.

Esta web utiliza cookies para que tengas la mejor experiencia de usuario. Si aceptas estás dando tu consentimiento de las mencionadas cookies y la aceptación de nuestra política de cookies (pincha el enlace para mayor información).

ACEPTAR
Aviso de cookies